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Éxito de SpaceX: Starhip logra su primer aterrizaje tras un vuelo a gran altitud… aunque explota pocos minutos después

Elon Musk avisaba esta mañana de que este miércoles intentaría de nuevo una prueba de vuelo suborbital a gran altitud de su Starship. Se trata de la tercera vez que SpaceX realice esta maniobra, en este caso con el prototipo SN10.

Y el dicho se ha cumplido: a la tercera va la vencida. SpaceX ha logrado con éxito hacer todas las fases de la prueba, incluido el aterrizaje, que no podría haber sido más suave y limpio. Aunque el proceso ha sido muy bueno, finalmente la nave ha explotado debido al fuego que se había producido.

Después de la cuenta atrás, los tres motores Raptor se han encendido y se ha producido el esperado ‘liftoff’. La nave ha seguido su camino y, alrededor del minuto 2:20 ha apagado el primer motor. Sobre el minuto 3:15 ha apagado el segundo y sobre el 4:15 el tercero, pocos minutos después de haber superado la altitud objetivo, es decir, unos 10 kilómetros.

El prototipo de Starship de acero inoxidable con cono de nariz, aletas de carrocería y sus motores Raptor ha comenzado el descenso, un descenso aerodinámico controlado gracias al movimiento independiente de las dos aletas delanteras y las dos traseras en el vehículo. Estos cuatro flaps son activados por un ordenador de vuelo a bordo para controlar la actitud de Starship durante el vuelo y permitir un aterrizaje en la ubicación prevista.

Los motores Raptor del SN10 se han vuelto a encender cuando el vehículo ha iniciado la maniobra de volteo de aterrizaje, inmediatamente antes de tocar suelo. Un último movimiento que ha hecho de forma impecable el prototipo.

Como novedad, los de Elon Musk habían dibujado el logotipo de la compañía en la plataforma donde ha aterrizado el SN10:

Si nos hubieran preguntado unas horas antes, habríamos dudado un poco del brillante resultado. Y es que en torno a las 21 horas, una válvula de ventilación de tierra atascada cuando estaba a punto de comenzar la carga de propulsor ha paralizado la maniobra, según han dicho fuentes a CNBC. Pero SpaceX ha solucionado los problemas en ese momento.

Sin embargo, cuando ha vuelto a ponerse el proceso en marcha ha habido una incidencia, parece ser que con uno de los motores Raptor, y la cuenta atrás se ha parado en el último microsegundo.

Elon Musk ha comentado en Twitter que se ha abortado el lanzamiento por un «límite de empuje alto ligeramente conservador». Parece que uno de los Raptor ha arrancado primero y luego unos milisegundos después se han encendido los otros dos, cuando deberían iniciarse juntos.

El pasado mes de diciembre SpaceX llevó a cabo su primera prueba de vuelo suborbital a gran altitud con el prototipo número de serie 8 (SN8), dejando a todos los seguidores de las aventuras de la compañía con la boca abierta por la proeza de la maniobra. Sin embargo, el desenlace fue agridulce: aunque consiguió parte de sus objetivos, alzándose más de 10 kilómetros y logrando apagar sus motores Raptor y planear, al volver a tierra no logró aterrizar y se estrelló contra el suelo.

SN8 se estrelló por un fallo en la presión del tanque de combustible superior, lo que hizo que no funcionaran correctamente los motores. Pero, como ya habían avisado desde SpaceX, esto era solo una prueba y el objetivo era testear todas las fases previas al lanzamiento y, después, el comportamiento y control de la nave en funcionamiento.

El equipo, de hecho, lo consideró un éxito. En palabras de Musk: “Ascenso exitoso, cambio a tanques de cabecera y control preciso de los flaps hasta el punto de aterrizaje”. Recordamos que hasta ese momento SpaceX solo había realizado vuelos de prueba de prototipos de la nave a unos 150 metros de altura.

El segundo intento llegó hace un mes, a principios de febrero de 2021. El SN9 corrió más o menos la misma suerte que su predecesor. El prototipo subió a su altitud objetivo, algo más de 10 kilómetros, apagó los motores como estaba previsto y se posicionó en horizontal para comenzar su regreso a tierra.

En esta ocasión fue uno de los Raptor el que no respondió y dio el respaldo que necesitaba a la nave, así que tras aproximadamente 7 minutos de vuelo el SN9 se hizo añicos contra el suelo.

No obstante, de nuevo para el personal de la empresa aeroespacial el vuelo fue una victoria, ya que les permitió recabar datos y aprender del proceso, especialmente en lo referente a los motores, al cambio a los tanques de cabecera y al control preciso de los flaps. “Solo tenemos que trabajar en el aterrizaje un poquito”, decía con algo de humor el comentarista del vídeo del lanzamiento emitido por la compañía en Twitter, el ingeniero principal de integración de SpaceX, John Insprucker.

“En resumen, otro gran vuelo y, un recordatorio, este es un vuelo de prueba, la segunda vez que lanzamos una nave espacial en esta configuración”, dijo Insprucker. “Tenemos muchos datos buenos y logramos el objetivo principal de demostrar el control del vehículo y la reentrada subsónica”.

La compañía de Elon Musk está desarrollando Starship para llevar personas y carga a la Luna, Marte y otros destinos distantes y que el sistema de transporte consta de dos elementos, ambos diseñados para ser completamente reutilizables: la nave espacial de acero inoxidable de 50 metros y un cohete gigante llamado Super Heavy.

Si en estas pruebas estamos viendo una nave con tres motores Raptor, la Starship final llevará seis. Pero aun así necesitará la potencia del cohete Super Heavy para escapar del pozo de gravedad de la Tierra, el cual será impulsado por unos 30 Raptor. Juntos tienen lacapacidad de transportar más de 100 toneladas.

Por lo tanto, es de esperar que nos queden muchos vuelos de prueba por ver y muchas experiencias que testear antes de que realmente SpaceX esté preparada para llevarnos hasta el infinito y más allá.

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