Tecnología

Ingenuity escondía un secreto: el primer helicóptero que volará en Marte lleva un trozo del avión de los hermanos Wright

El helicóptero Ingenuity, que la NASA ha enviado a Marte con Perseverance, contiene el mismo material que cubría una de las alas de Flyer, el primer avión a motor que logró volar de los hermanos Wright.

Mantenido en secreto hasta ahora, la NASA ha desvelado que usó una cinta aislante para envolver la pequeña muestra de tela alrededor de un cable ubicado debajo del panel solar del helicóptero.

Esta misma cinta aislante fue usada por los Wright y consistía en una muselina sin blanquear conocida como ‘Pride of the West’. Este material fue empleado por los hermanos para cubrir los aviones y sus alas a partir de 1901.

No es la primera vez que la NASA utiliza material del planeador Flyer. Para la famosa misión de Apolo 11 con la que se viajó a la Luna en 1969 también usaron una pieza diferente con dicho material y, además, se coló una astilla de madera del avión.

La NASA ha señalado que el pequeño helicóptero hará su primer intento de vuelo controlado en 8 de abril. De momento, Perseverance está dirigiéndose hacia el aeródromo donde Ingenuity intentará alzar el vuelo. Actualmente, el helicóptero permanece en la parte de abajo del rover, aunque ya sin cubierta protectora.

Según la NASA, Ingenuity, de 1,8 kg, tendrá un total de 30 días marcianos (31 días terrestres) para probar sus vuelos controlados. Estos ensayos serán mucho más complicados que los vuelos controlados en la Tierra, ya que Marte tiene una gravedad menor que la de la Tierra.

Además, las condiciones meteorológicas marcianas son mucho más extremas que las terrestres. En el planeta rojo, la energía solar que llega es solo la mitad de la que nos llega a nosotros y, por la noche, las temperaturas pueden descender a –90 ºC. Las bajas temperaturas pueden congelar y agrietar los componentes eléctricos menos protegidos.

El ‘aeródromo’ elegido por la NASA para que el helicóptero emprensa su vuelo es una parcela de 10×10 metros que carece de obstáculos. Una vez que Perceverance se encuentre en dicha ubicación, comenzará el despliegue.

Ingenuity está en las ‘tripas’ del rover, a 67 cm del suelo. Para bajar de ahí sin sufrir daños, un pequeño motor eléctrico tirará de él y colocará su cuerpo verticalmente, para que pueda sostenerse sobre sus dos patas de aterrizaje. Los últimos 13 centímetros hasta el suelo los realizará el propio helicóptero.

Si todo va bien, Perseverance deberá alejarse para que el helicóptero empiece a cargar sus baterías con su panel solar. Cuando la carga finalice, Ingenuity hará funcionar sus rotores a 2.537 rpm y ascenderá a una velocidad de 1 metro por segundo aproximadamente.

El pequeño helicóptero será capaz de volar a 3 metros sobre la superficie durante 30 segundos. Hecho esto descenderá de nuevo y aterrizará sobre el suelo de Marte. Estas pruebas de vuelo serán grabadas y enviadas a la Tierra, mostrando el éxito o fracaso de ese primer intento de sobrevolar la superficie marciana.

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